naar top
Menu
Logo Print
28/11/2019 - FLORUS TACK

“WE DURVEN DE LAT IETS HOGER TE LEGGEN"

Aelbrecht-Maes investeert in draaibank van Weiler

aelbrecht-maes weiler
Tom Maes en Hans Maes, zaakvoerders van Aelbrecht-Maes

Van voetgangersbruggen in de Russische hoofdstad tot de goudkleurige draak op het puntje van het Gentse Belfort: wie bij Aelbrecht-Maes aanklopt voor een metaalconstructie, heeft maar weinig kans om op een 'nee' te stoten. Om antwoord te kunnen blijven bieden op de noden van de hedendaagse markt, investeerde het familiebedrijf onlangs in een E50 HD-draaibank van de Duitse fabrikant Weiler. Tom Maes, helft van het zaakvoerdersduo, vertelt waarom de draaibank er kwam.

DE VIERDE GENERATIE

Aelbrecht-Maes werd in 1914 opgericht door Maurice Aelbrecht, die er als hoefsmid, kachelmaker en kunstsmid werkte. Vele jaren en dito metaalconstructies later staan Tom en Hans Maes, intussen de vierde generatie, aan het roer van het Gentse familiebedrijf. Vader Roland is nog elke dag te vinden in het bedrijf, maar de dagelijkse leiding – Tom vooral de technische kant, Hans vooral de financiële kant – is in handen van de twee broers. Schoonbroer Boris Pintelon staat in voor de administratieve kant.

UITEENLOPENDE ACTIVITEITEN

De werkplaats, op een steenworp van Aelbrecht-Maes' grootste klant, namelijk Volvo Car Gent, oogt rustig, maar er heerst bedrijvigheid. Wat ze hier maken? “Onze activiteiten en klanten zijn zodanig uiteenlopend dat ik dat eigenlijk niet kan zeggen", antwoordt Tom Maes. “We zeggen daarom altijd: metaalconstructies in de ruimste zin van het woord. De echt zware stukken, voor de hangarbouw bijvoorbeeld, doen we niet. Maar verder kan bijna iedereen die een metaalconstructie nodig heeft bij ons aankloppen. We zijn actief in de industrie en bouwsector, maar ook in de kunstwereld."

Gentse productie

In tal van landen, waaronder Rusland, Azerbeidzjan, Sri Lanka ..., is het werk van Aelbrecht-Maes terug te vinden, van Kalasjnikov-bestendige ramen en deuren over exclusieve villa's tot voetgangersbruggen. De constructies hebben één ding gemeen: ze zijn allemaal volledig geproduceerd in Gent. “We maken bijna alles van A tot Z zelf. Alles wordt uitgetekend in Autocad, CATIA of SolidWorks, waarna we het hier produceren."

weiler e50 hd metaal aelbrecht-maes draaibank
De draaibank in het atelier van Aelbrecht-Maes

Draaien en frezen

Aanvankelijk was Aelbrecht-Maes een lasbedrijf. Het draaien en frezen begon in 1993, toen Tom er aan de slag ging. “We hadden al een verouderde draaibank en hebben dan een draaibank en freesmachine gekocht. Dat was toen een vrij nieuwe wereld voor ons. Het is niet zo dat we plots heel veel extra werk kregen daardoor, maar we konden wel al eens een stuk draaien en frezen."

Zo'n tien jaar later deed de eerste CNC-machine haar intrede op de werkvloer van Aelbrecht-Maes. “We hadden toen wat grotere projecten, met heel wat repetitief werk. Zo zijn we gestaag beginnen te groeien en hebben we enkele jaren geleden meerdere CNC-draaibanken aangeschaft. Het draai- en freeswerk is de kleinste tak van ons bedrijf, maar als zo'n machine eenmaal loopt, dan heb je daar niet zo veel werk meer aan." In totaal telt de werkplaats nu drie CNC-machines, een CNC-draaibank en een multitaskingmachine die kan draaien en frezen. Een tijdje geleden kwam daar ook een Weiler E50-HD-draaibank bij, aangekocht via machineleverancier Buhlmann.

DE INVESTERING

“We waren op zoek naar een investering om een oude Kern-draaibank te vervangen", vertelt Tom. “Via een vaktijdschrift en een bezoek aan de vakbeurs Machineering zijn we bij Weiler terechtgekomen. We waren vooral gecharmeerd door de eenvoudige en praktische sturing. Ik heb zelf ook de opleidingen gevolgd en was snel mee met de bediening."

Overzichtelijke sturing

weiler e50 hd sturingDe sturing werd ontwikkeld door Siemens en de interface van Weiler maakt de bediening een stuk eenvoudiger. “Al de toeters en bellen die je niet nodig hebt om de draaibank te bedienen, zijn geblindeerd", zegt Dirk Geleleens, salesmanager bij Buhlmann. “Dat maakt het overzichtelijker. Ook oudere werknemers die gewend zijn om met een conventionele machine met besturingsknop te werken, kunnen zo al eens iets programmeren. De drempel ligt lager. Bovendien is de machine heel open: je kan dus dicht bij het werkstuk komen, om goed te zien wat je aan het doen bent. Bij een CNC-machine is dat anders."

Duitse degelijkheid

De Duitse degelijkheid van de machine trok Aelbrecht-Maes over de streep. “De machine is zeer solide", zegt Tom. “Een van de factoren die voor ons doorslaggevend zijn bij de aanschaf van een machine, is het totaalgewicht. Als de ene machine vijf ton weegt en de andere drie ton, dan wil dat wel wat zeggen. Bovendien hadden we simpelweg een goed gevoel bij de Weiler en het contact met leverancier Buhlmann. Je kan twintig verschillende machines overwegen, maar dat neemt alleen maar tijd in beslag. En we vonden het, service- en onderhoudsgewijs, ook belangrijk om een solide partner te hebben: Buhlmann zal niet plots met een ander merk in zee gaan, een goed teken dat ze zelf overtuigd zijn van de kwaliteit.

Investeringen

Aelbrecht-Maes kocht de Weiler in eerste instantie om een oude draaibank te vervangen, maar ook deels vanwege het werk voor Volvo Cars. “We bouwen onder andere transportbanden voor hen en daar hebben we af en toe grotere assen voor nodig. Bovendien heeft Volvo de laatste jaren veel geïnvesteerd en maakte de Gentse assemblagefabriek deel uit van die investeringen. We hebben zelf ook altijd enorm doordacht geïnvesteerd. We willen altijd vernieuwen, altijd vooruit. Vandaar dat we ook voor dit specifieke type draaibank hebben gekozen. Met twee meter tussen de centers kunnen we er geen extreem lange assen mee laten draaien, dat is ook onze branche niet, maar de mogelijkheden liggen wel net iets boven wat we eigenlijk nodig hebben. We gaan ons nooit beperken door bijvoorbeeld voor een iets goedkoper model te kiezen. We durven dikwijls de lat iets hoger te leggen. Als we het dan ooit nodig hebben, is het er wel en moet je niet aankloppen bij conculega's."

AUTOMATISERING

Is de volgende stap voor het familiebedrijf een robot die een deel van het proces automatiseert? “We denken er wel over na", zegt Tom. “Loonkost is in België nu eenmaal een heel grote kost." Al betekent automatisering volgens Geleleens niet automatisch dat het personeel aan de kant wordt geschoven. “Vaak zijn de werknemers bang dat ze op straat gaan staan. Maar robots kunnen veeleer het repetitieve werk uitvoeren, waardoor werknemers meer tijd krijgen om zich op de precieze afwerking te richten. Zo wordt de Belgische productieplaats weer competitief op de wereldmarkt."

Flexibel repareren

De keuze voor de E50-HD had nog een andere reden: reparatiewerk. Een cruciaal punt voor een bedrijf als Aelbrecht-Maes, met een zaakvoerder die zich nog levendig voor de geest kan halen hoe hij eens midden in de nacht dringende reparaties stond uit te voeren voor een klant. “Het is de ideale machine voor stukwerk", zegt Tom. “Als je een CNC moet programmeren, moet je meteen al je tools omwisselen voor één stukje en ben je veel langer bezig. Daarvoor is de Weiler dus veel geschikter dan de andere draaibanken die we hebben staan." - “Het is een flexibele draaibank, die eigenlijk een soort gedowngradede CNC-machine is", vult Dirk aan. “De machine kan nog uitgebreid worden met allerlei opties, zoals een turret met aangedreven gereedschappen of een freeseenheid. Maar de draaibank is bewust eenvoudig gehouden om de openheid en flexibiliteit te behouden."

Groeiproces

De werknemers van Aelbrecht-Maes hebben nog niet zo veel ervaring met de nieuwe draaibank, maar Tom ziet de toekomst rooskleurig in. “We hebben de machine nog niet zo lang staan, dus we moeten er nog in groeien. Maar ik geloof er zeker in. Vaak nodigen we klanten uit om onze werkplaats te komen bezoeken. We hebben zelfs niets liever dan dat ze ter plaatse komen. Zo zien ze welke machines we hebben en wat onze mogelijkheden zijn. Dat is natuurlijk interessant, zowel voor hen als voor ons." weiler e50 hd aelbrecht-maes metaal